Timando a un premio Nobel

Posted: March 23, 2011 in computer science, magic, spanish

¿Qué tienen que en común un premio Nobel en astrofísica, dos de los mejores programadores de todos los tiempos y dos magos, escritores y cómicos?

La respuesta es: un timo.

En 1989, “Rob” conoció a “Penn” y se hicieron amigos. Esa frase por si sola no tiene mucho sentido, así que pongamonos en situación.

“Rob” es, ni más ni menos que Robert C. Pike, miembro del equipo de desarrollo de Unix, posiblemente el sistema operativo más importante en la historia de los ordenadores, creador del sistema operativo Plan 9, autor de varios de los libros más famosos sobre programación y creador del sistema de caracteres UTF-8, con el que leéis este blog.

“Penn” es Penn Jillette, cómico e ilusionista americano. Él es el Penn de “Penn & Teller”, un dúo de actores que durante años ha hecho películas, actuaciones en Broadway y miles de programas en televisión. Famosos por desvelar sus trucos y por perseguir a charlatanes y embaucadores. Su último programa, Bullshit!, es uno de los programas más críticos y directos de la historia de la televisión. También es musico e inventor.

La situación era perfecta, a Penn le encantan los ordenadores y la ciencia, y a Rob le encantan los trucos, así que había que hacer un truco científico. Se estaba preparando el timo del siglo. Pero para hacer un timo, necesitaban un equipo. Así que consiguieron la colaboración de sus amigos “Teller” y “Dennis”.

“Teller” obviamente es Raymond Joseph Teller, el compañero incansable de Penn y autentico maestro del juego de manos. Además de un mimo excelente ya que casi nunca habla en el escenario.

Y “Dennis” es Dennis MacAlistair Ritchie, un nombre que todo informático debería conocer. Es co-creador del sistema operativo Unix, del que ya hemos hablado, e inventor del lenguaje C, posiblemente el lenguaje más empleado a nivel mundial. Es muy probable que más de la mitad de las aplicaciones que se estén ejecutando en tu ordenador, incluido el sistema operativo, estén programadas en C. Si incluimos en la cuenta a su “descendiente”, el lenguaje C++, es posible que sean el 90% de todos los programas que has ejecutado. Casi nada.

Menuda cuadrilla.

Solo faltaba el objetivo. Tenía que ser un objetivo lo suficientemente ambicioso e interesante como para hacer un timo que realmente mereciese la pena. Y qué mejor que el jefe de Rob y Dennis, vicepresidente de Bell Labs y premio Nobel, Arno Penzias.

Así nació Labscam, una de las mejores bromas de cámara oculta de la historia. Y fue totalmente “amateur”, grabado con equipo y personal de los Bell Labs y con guión de Penn y Teller. El propio Dennis lo cuenta de su puño y letra.

La idea era hacer creer a Arno, que Rob había desarrollado un sistema de reconocimiento de voz tan avanzado que permitía al sistema realizar diálogos sobre la marcha con gente real basándose en entrevistas pregrabadas. Todo un alarde de imaginación y ciencia ficción. Es importante destacar que estamos en el año 1989, en plena época de los 8 bits, del Spectrum y del Amstrad. Y no olvidemos que todo es un montaje. Aun así, Rob y Dennis se montan un sistema de digitalización y reconocimiento de voz, de seguimiento de los labios con cámaras y de videoconferencia por ordenador. Increíble. No me extraña que el pobre Arno tardase días en reconocer y asumir que le habían engañado vilmente.

Y gracias a las maravillas de Youtube, aquí esta Labscam.

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